Космічні окуляри

0
13

Сірі птахи зірвалися з верхівок слонових пальм і з тривожними, противними криками, схожими на каркання, понеслися на схід. Дерева, на яких вони тільки що засідали, одне за іншим, як підкошені, стали валитися на тонку кромку води, піднімаючи на всі боки бризки. За утворилася проломи рухався масивний сріблястий апарат, всередині якого в прозорій кулі сидів чоловік. Він майже не рухався, так як всі команди машині віддавалися силою думки за допомогою нейрошунта, з’єднаного з мозком користувача і інтерфейсом комп’ютера.

Масивні ноги апарату тиснули м’який грунт, спінюючи неглибоку воду, на всі боки від жахливої махини розбігалися дрібні синьо-сірі гладкошкірі звірята. Їх писки і крики, що лунали на багато сотень метрів, не були чутні в звуконепроникної кабіні.

Раптом з-за ряду дерев зліва здалася трикутна помаранчева голова з широким гребенем посеред чола. Істота, сильнонапомінавшее стародавнього земного динозавра, вийшло назустріч апарату іперегородило дорогу. Його гребінь поміняв колір на яскраво-червоний, що означав, що він розлютився і приготувався до нападу.

Ні секунди не зволікаючи, чоловік, який керував сріблястою вежею, розгорнув у бік хижака лінійні гармати. Гуркіт їх пострілів сколихнув околиці, імпульсні снаряди рознесли на шматки ще нічого не зуміла зрозуміти, динозавроподобное істота. Ошметки розлетілися на всі боки і забризкали прозору кулю кабіни.

– прокляття, — пробурчав чоловік, — зараз набіжать.

Він віддав команду апарату рухатися в прежнемнаправленіі з максимальною швидкістю, знявши вже не потрібний режим скритності.

Апарат повільно набирав швидкість, все швидше тупаючи по брудній воді. За ним услід кинулися вистрибують то тут, то там з піщаних нір довгохвості пазуристі звірі, вкриті жовтим хутром. Вони наздоганяли масивні «ноги» апарату, стрибали на них в шаленій люті і намагалися вчепитися кігтями або зубами в слизький метал.

– дурні звірі, – пробурмотів чоловік, – навіть без розтину ясно, що мізками не володіють, – оператор посміхнувся власної, як йому здавалося, дотепної жарті. Хоча він прекрасно знав, що зубасті хутряні істоти охороняють свою територію, захищаючи гнізда, самок і виводок.

Кігті дряпали корпус апарату, раз у раз одна або дві істоти потрапляли під» ступні » машини і з чавкає звуком вражалися в грунт. Чоловік розумів, що екзекуцію пора припиняти, інакше звірюги зчешуть фарбу і рано чи пізно метал почне гнити в постійно вологому кліматі цієї негостинної планети. Оператор різко розгорнув апарат і дав довгий, затяжний струмінь полум’я з вогнемета поверх голів хутряних звірів. Повітря наповнилося новими криками і запахом палених шкур.

На час звірі відстали, а апарат знову почав набирати швидкість. Залишалося кілька кілометрів до бази андрія, і юрій сподівався, що апарат встигне проскочити відстань без особливих пригод.

Взагалі, тутешня середовище проживання не благоволила до довгострокового проживання людини, тому на планету закидали експедиції на рік-півтора, а потім склад учасників змінювався. Нагадувало стародавні земні експедиції в арктику і антарктику, коли люди залишалися на автономному забезпеченні на довгостроковий дослідницький період.

Юрій тамарін жив на паноптикумі вже п’ятий і останній для нього сезон. Експедиція повинна була завершитися через пару місяців за загальним часом.

Апарат йшов далі, розсовуючи зарості і потихеньку намотуючи на дула виставлених вперед гармат зелені ліани.

Датчик на панелі керування подав сигнал тривоги.юрій підняв погляд до стелі прозорого купола і побачив вдалині темно-синю хмару,яка розгорнулася і стрімко попрямувала до нього.

«шуліки, – вирішив чоловік, – тільки їх не вистачало».

Звичайно, це були не звичні землянину хижі птахи сімейства яструбиних. Шуліки паноптикума нагадували древніхптеродактилів з витягнутими гострими дзьобами і воістину значним размахомкрильев. Коли ці істоти парили в небі поодинці, то не представляліабсолютно ніякої небезпеки, але коли вони збиралися в зграї, то якийсь злойколективний розум немов змушував їх нападати на рухливі мішені.

Юрій запросив у бортового комп’ютера карту місцевості. Сховатися від зграї не представлялося можливим: ліс попереду розступився і до самих пагорбів, що виднівся на горизонті, простягалася степ.

«ох, і пощастило ж».

Апарат мчав, біг на максимальній швидкості, проте шуліки наближалися, наганяючи здобич.

» чому тут кожна жива тварюка настільки тупа, що нападає на сталеву конструкцію? — розмірковував юрій. — треба буде запитати у андрія, він все ж ксенобіолог, може, і просвітить. Якщо, звичайно, доберуся до нього в цілості й схоронності».

Коли самці спікірували вниз і спробували кігтями вхопитися за виступаючі частини апарату, юрій віддав наказ кругової оборони. У спинній частині машини відкрилося кілька стулок, і з них здалися боєголовки. Клацання і сімнадцять ракет, злетівши в повітря, знищили опинилися неподалік хижих птахів.

Датчик знову запищав.

— ааааа – — завив юрій, — як же так?

Система показувала, що одна боєголовка залишилася вшахті, її заклинило при запуску.

Юрій вивергав прокльони, не забуваючи розгорнути дулапушек і відкрити шквальний вогонь по звихнувшись шуліки.

Попереду вже маячили пагорби, під один з них був замаскований лабораторний модуль, який при найближчому розгляді виглядав як дзот земних часів середини хх століття.

Невіруючий ні в бога, ні в чорта юрій почав молитися міфічному абсолюту, долі і космічному змію, в якого вірять льотчики-космонавти, щоб апарат доніс його до модуля.

Коршунам все ж вдалося зачепитися за виступаючий над кабіною щиток. Їх кігті заскреготали по склу. Широкі хвости хижаків, що закінчуються масивними кістковими кулями, молотили обшивку машини. Удари сипалися з усіх боків. І тут застрягла в шахті боєголовка детонувала. Вибух кинув апарат вперед, і він, пролетівши кілька метрів, впав на землю, пробороздивши довгу траншею.

«кінець», — вирішив юрій, що повис на ремняхбезопасности.

Шуліки закрутилися над поваленим металевим гігантом і почали пікірувати вниз з наміром добити його. Але навіть найперші птахи не встигли торкнутися апарату, їх перетворили на попіл залпи сотень знарядь дзоту. Юрій спостерігав, як розквітаюча веселка рясніє вогняними сполохами в синьому небі. Гарно.

Через кілька хвилин юрію вдалося підняти і стабілізувати свою машину; під прикриттям проливного вогняного дощу з батарей дзота він благополучно дістався до відкрилися воріт лабораторного модуля.

У підземному ангарі юрія вже зустрічав його друг, колега і, за сумісництвом, начальник лабораторії, андрій никодимов.

— ти чого ж це, юра, не повідомив, що приїдеш? — пожурив напарника андрій.

Юра покинув прозору кулю і міцно обійняв товариша.

– хотів тобі сюрприз зробити, – спробував віджартуватися.

– сюрприз, звичайно. От не приспей я, залишилися быот тебе тільки ріжки та ніжки. Гаразд, пішли.

У кабінеті никодимова юра розлігся на широкій кушетці і дозволив товаришеві продовжувати свою роботу. Андрій спостерігав за величезним, на всю стіну акваріумом, в якому кружляли, літали, рухалися і спали сотні тисяч комах, чимось нагадували земних бджіл.

– я ж до тебе не так просто заскочив, – почав юра, – є розмова, і він не для протоколу або запису, тому хочу обговорити з тобою все віч-на-віч.

– валяй, – андрій не відривав погляд від акваріума.

— через пару місяців наші зміни добігають кінця і…і ось ти думав, чим будеш займатися далі?

– так, – безпристрасно відповів андрій, – повернуся додому,на місяць. Відкрию баночку пива і буду дивитися серіали.

Юрій пирхнув, він знав, що товариш його розігрує.

— а серйозно?

– подамся ще в якусь експедицію.

– андрійко, тебе ні в яку експедицію не візьмуть,тобі вже сімдесят років.

– ну і що, зате я здоровий як бик і всі тести сдаюна відмінно, та й виглядаю максимум на тридцять.

— ти, вірно, жартуєш, ти ж знаєш правила: це наша остання експедиція. Після сімдесяти-тільки почесна пенсія.

Андрій на мить завмер, немов раптом усвідомив свойвозраст, а потім пробурчав:

– і чого ти пропонуєш?

— приватне замовлення.

— чого?

– політ до гравітаційного фокусу сонця паноптикума. Ось, дивись, — юрій доторкнувся до свого інтерфейсу, що висів на вусі, і встановив зв’язок з лабораторним монітором, – це квазар q2237, – на екрані з’явилася картинка, – начебто нічого особливого, якщо не вважати, що замість однієї зірки ми бачимо відразу кілька. Даний ефект створюється через гравітаційної лінзи в центрі галактикиЦього квазара. Самі лінзи були виявлені і описані давним-давно і, незважаючи на те, що вже сотні копій були поламані і тисячі промов виголошені з метою підігнати до цих космічних окулярів який-небудь супутник-телескоп, щоб збільшити його оптичну міць, страшно уявити, в сто мільярдів разів! однак досі нічого не зроблено.

– у нас таке часто буває, – хмикнув андрій, –гроші виділяються тільки під самі, як здається грантодавцям, значущі проекти, наприклад, для написання чергової біографії ілона маска або на разработкуігрових додатків до мобільного інтерфейсу.

Юра відмахнувся:

– ось тому я тобі і кажу про приватне замовлення, кошти є, можна летіти. Ніяких бюджетних зобов’язань, ніяких грантів. Але найголовніше, уявляєш, які можливості дають ці космічні окуляри? за допомогою такого потужного збільшення можна розглянути не тільки далекі зірки, але і скласти докладні карти із зазначенням морів, континентів, гір і найзначніших річок, планет, розташованих в ста світлових роках від спостерігача, з чіткістю в десять кілометрів на піксель!

— бачу, ти прямо вогнем гориш, — не сприйнявши думки колеги, похмуро заявив андрій. Він знову відвернувся до акваріума.

Юра зіскочив з місця і підбіг до друга.

— чорт візьми, та вистачить витріщатися на цей вулик, — він ткнув пальцем у бік акваріума – — через пару місяців тебе випруть з планети, і що ти будеш робити? писати до кінця існування статті про місцевих бджілок?

— бджоли тут ні при чому, не треба їх ображати – — андрій потупив погляд, — ось, бачиш? — він вказав пальцем на велику комаху, нерухомо сиділа праворуч від яскравих рожевих квітів. — це генрі, і прилади фіксують у нього особливу розумову активність, хоча важко пояснити, як вона створюється в його крихітному мозку, але я впевнений, що він розуміє, що за ним спостерігають. А це, — андрій перевів погляд на іншу комаху, придивившись до якого юра помітив – що за забарвленням воно трохи відрізняється від генрі, — архітектор, він здатний керувати групою і будувати різнопланові вулики, зовсім не схожі ні на місцеві, ні на земні. — юра хотів щось сказати, але андрій не дав йому, продовживши. — а ось ця зграйка, що літає колами над детектором, кілька днів тому майже повністю розібрала аналогічний не закритий пластинами радіомаяк. Вони не тільки змогли розчленувати його на шматочки, але, зламавши маяк, пристосували різні його частини до своїх повсякденних потреб. Я поки не можу зрозуміти, хто у них заводила і хто, відповідно, керує цією групою. А ти, юра, говориш про статейки, та тут позаземний розум з високим ступенем організації і винятковою формою інтелекту.

– якими б розумними твої бджоли не були, я штовхаю тобі про завтрашній день.

— я зрозумів. Хто благодійник, хто приватний інвестор, який оплачує експедицію?

Юра посміхнувся:

– я.

Андрій недовірливо глянув на товариша:

– не жартуй зі мною.

– а я і не жартую, за останні кілька експедицій вдалося сколотити невеликий стан. А потім ще й курс місячного юаняподскочив, а мені в цій валюті і платили зарплату останні кілька років.

– та ти ділок, – поправивши окуляри на носі, сказав він, – нувориш від науки.

– є небагато, – підморгнув юра.

Андрій розвалився в кріслі:

– але тобі-то який толк від цієї затії? який сенс летіти до гравітаційної лінзи? чого ти там хочеш побачити? навіщо витрачати на проект всі свої гроші? і я сподіваюся, це не квиток в один кінець?

Юра почухав потилицю:

– я багато думав, що залишиться після мене, – він насекунду замовк, – ти ж знаєш, дітей у мене немає, з родичами я майже ніколи не спілкувався. Я як вовк-одинак, а картографування планет навіть однієї системи явно залишить моє ім’я в анналах історії.

— і навіщо тобі ці аннали? я ось працюю не заради міфічної тітки історії, а тому що мені подобається, я кайф отримую, – він махнув у бік акваріума, – ці бджоли приводять мене в такий же захват, як деяких – голі дівчата або гоночні автомобілі.

– кожному, звичайно, своє, – розсміявся юра, – в такому випадку я хочу зазирнути за обрій, побачити те, що ніхто і ніколи не споглядав. Знаєш, хочу відчути те саме, що відчув гагарін, коли першим з людей побачив землю з космосу. Ось мій кайф. Принаймні, так виглядає моя робоча гіпотеза досягнення ейфорії. Так ти зі мною? або будеш відсиджувати булки на місяці?

Андрій подивився прямо в очі колеги:

– з тобою, звичайно.

***

Космічний корабель, схожий на велике яблуко з відходять в різні боки сонячними вітрилами, відчалив від орбітальної станції ехо, що бовталася на орбіті паноптикума.

— ти де знайшов цю руїну? — запитав андрій, розташувавшись у кріслі пілота-космонавта.

Юра сидів за штурвалом, хоча всім польотом управлялаавтоматика, і міцно тримався за рукоять.

— зовсім не розвалюха, — в голосі юри, проскочіланотка образи – — це колишній науковий апарат академії космографії, оснащеннийпередатчиком в один ват і антеною діаметром дванадцять метрів, щоб ми могли підтримувати зв’язок зі станцією і передавати зображення. Наш космоліт відпрацював в академії всього п’ятнадцять років, перш ніж його списали, а для подібної техніки це не термін.

– сподіваюся, – зморщив ніс андрій.

Поки корабель повільно, але вірно наближався кгравітаційному фокусу, чоловіки розважалися тим, що дегустували з тюбиковдагестанські коньяки і грузинські вина, закушуючи їх українським борщем і гречневойкашей з м’ясом. Андрій навіть встиг подрімати в кріслі, поки космоліт розганявся.юра теж намагався поспати, але не зміг впоратися з хвилюванням і нервозністю, сонне йшов.

Юра сидів на кріслі як бовдур до тих пір, поки космоліт не вийшов на раніше задану орбіту, обігнувши зірку паноптикума.

– прокидайся, соня, – штовхнув товариша в плече юра.

Прилади працювали штатно, і на монітори почала надходити інформація з оптичних перетворювачів. Квантові процесори швидко обробляли дані, і через кілька секунд юрій і андрій вже бачили як на долоні намиста з десятків яскравих зірок, навколо яких стрункою плеядою кружляли сотні планет і незграбних протоземель.

– чарівно, – простягнув юрій.

Зірки танцювали, іноді поодинці, а часом утворюючи пари або навіть тріо. Цілі системи, що складаються з одних розпечених, палаючих зірок. Сині, блакитні, зелені, сірі, червоні і помаранчеві екзопланети, оповиті непроглядними хмарами або покриті товстими кірками льоду, оберталися по самим химерним орбітах.

– подивися, – андрій привернув увагу юрія до однієї із зірок. Навколо вогняної кулі кружляли об’ємні темні фігури, вони немов викачували світло і енергію з зірки. У своєму хаотичному танці величезні космолети стикалися один з одним, розбивалися на шматки і поглиналися побратимами.

Юрій націлив всі детектори на зоряну систему,яку повільно, але вірно пожирали істоти. Багаторазове збільшення далопредельно чітке зображення невідомих космольотів.

– прокляття, — юрій не міг відвести погляду відмонітора – — тобі вони нікого не нагадують?

Не дочекавшись відповіді, юра повернувся до товариша і побачив мертву блідість на обличчі андрія, у напарника тремтіли губи, биловидно, як він переляканий і одночасно вражений розігрався видовищем.

На моніторі виднілися майже точні копії бджіл паноптикума, яких андрій спостерігав в акваріумі, ось тільки ці бджілки вимахали до космічних масштабів і могли якимось чином жити в невагомості під впливом жорсткої космічної радіації, яку вони, схоже, «не помічали».

Бджоли, що кружляють навколо пожирається зірки, поступово шикувалися в якусь прямокутну форму.

– знаєш, – несподівано вимовив андрій, досить спокійним тоном, – якщо довго вдивлятися в безодню, вона починає вдивлятися в тебе.

Космічні бджоли немов почули або відчули, що на них дивляться. Вишикувавшись у бойовий порядок, рой почав рух до системи паноптикуму.